Guggenheim
Introduction

A good work of art can never be read in one way. My work is full of contradictions. An artwork is open-it is the spectators looking at the work who make the piece, using their own background. A lamp in my work might make you think of a police interrogation, but it's also religious, like a candle. At the same time it alludes to a precious painting, with a single light shining on it. There are many way of looking at the work. It has to be ‘unfocused' somehow so that everyone can recognize something of their own self when viewing it 1

Christian Boltansky, Humans 1994.
Photographs and lights. Overall dimensions variable.

In the early 1960s, artists began to incorporate photographic images into their paintings and explore the idea that an artwork can take the form of an archive. Rather than taking their own photographs, some appropriated images that already existed into their own work. Though initially this approach was seen as radical, many of today's artists embrace appropriation, abetted by the vast archival repository of the Internet.

Since the late 1960s, Christian Boltanski (b. 1944, Paris) has worked with photographs collected from everyday sources, endowing the commonplace with significance. To memorialize everyday people in his installations, he often rephotographs old images. Boltanski seeks to create an art that is indistinguishable from life and has said, "The fascinating moment for me is when the spectator hasn't registered the art connection, and the longer I can delay this association the better." 2 By appropriating mementos of other people's lives and placing them in an art context, Boltanski explores the power of photography to transcend individual identity and to function instead as a witness to collective rituals and shared cultural memories.

Humans is one of several large-scale works by Boltanski that evokes the contemplative atmosphere of a theater or a space for religious observance. The installation consists of more than 1,200 images that the artist rephotographed from everyday documents, including passport photographs, school portraits, newspaper pictures, family albums, and police registries. Simultaneously illuminated and concealed by dangling lightbulbs, the arrangement of snapshots does not provide a way to identify or connect the unnamed individuals, to distinguish the living from the dead or victim from criminal. Each of these traces of human life has been reduced to a uniform size to obscure distinguishing features and to suggest the equality of the group. The collection of images is installed at random, thereby prohibiting the implication of a singular narrative. Within this haunting environment, Boltanski intermingles emotion and history, juxtaposing innocence and guilt, truth and deception, sentimentality and profundity.3 At once personal and universal in reference, Boltanski's work serves as a monument to the victims of wars and other conflicts.

Notes
1 Tamar Garb in conversation with Christian Boltanski, in Christian Boltanski (London: Phaidon Press, 1997), p. 24.
2 Quoted in "Christian Boltanski: Lessons of Darkness" .
3 www.guggenheim.org

Questions
  • Muestre a su clase Humanos.
  • ¿Cuál es su reacción ante esta obra? ¿Qué estado de ánimo provoca?
  • Esta obra se ha construido empleando únicamente dos materiales sencillos: fotografías y luces. ¿Con qué asocian cada uno de esos elementos? ¿Cómo sugiere el artista un estado de ánimo mediante el empleo y la manipulación de estos materiales?
  • Boltanski ha dicho: “Parte de mi trabajo ha sido acerca de lo que llamo ‘pequeña memoria’. La gran memoria está recogida en libros y la pequeña trata sobre cosas menores: trivialidades, bromas. Parte de mi obra ha estado orientada a preservar esa ‘pequeña memoria’, porque a menudo, cuando alguien muere, esos recuerdos desaparecen. No obstante, esa ‘memoria pequeña’ es la que distingue a las personas, es la que las hace únicas. Esos recuerdos son muy frágiles; quería preservarlos”¹. ¿Creen que esta obra logra el objetivo de Boltanski? Explicadlo.

Notas
1 Tamar Garb in conversation with Christian Boltanski, en Christian Boltanski, Phaidon Press, Londres, 1997.pág. 19.

Activities
  • Boltanski afirma: “Yo nunca saco fotografías. No me siento fotógrafo, sino más bien alguien que recicla”1. Escoja la imagen de una persona anónima de Internet, de un periódico o de una revista, y distribuya fotocopias entre sus alumnos. Pídales que inventen y escriban el perfil de ese personaje —su vida—, incluyendo lo que Boltanski llama la memoria “grande” y la “pequeña”. Este perfil escrito debería basarse en la fotografía. Cuando hayan terminado de escribir, haga que los alumnos compartan los perfiles que han creado.
  • Christian Boltanski creció en el período posterior a la Segunda Guerra Mundial, sabiendo que, para evitar ser detenido por los nazis, su padre, judío, se mantuvo oculto bajo la tarima del piso familiar de París durante año y medio. Aunque Boltanski resta valor a la historia familiar, las ideas más abarcadoras sobre la fe, la memoria y la pérdida marcan su obra artística. Boltanski crea monumentos conmemorativos para aquellos que sufrieron los horrores del Holocausto, pero sus obras también hablan de otros holocaustos, como los de Camboya, Bosnia, Ruanda o Darfur. A menudo el artista busca homenajear a los desconocidos y a aquellos que han desaparecido.
  • Hable con su alumnado sobre los distintos tipos de monumentos y actos conmemorativos que nos ayudan a recordar a los que fallecieron en los genocidios. Hay gente que prefiere un acto simbólico individual como encender una vela o guardar silencio. Otros, sin embargo, pueden escribir un poema, plantar un árbol, entrevistar a un superviviente u organizar un evento o actividad. El objetivo principal es homenajear a las víctimas, honrar a los supervivientes y comprometerse a hacer frente a los prejuicios, la discriminación y el racismo.
  • Después, pida a sus alumnos que busquen uno o más ejemplos de genocidio y que diseñen una manera para homenajear a los que murieron. Puede encontrar recursos para ello en las páginas web de la UNESCO, Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura, así como en las páginas de Teaching Tolerance o del United States Holocaust Museum.
  • Un acto conmemorativo puede ser desde la ofrenda de una flor hasta la construcción de un monumento permanente de gran escala. Sus alumnos pueden honrar un acontecimiento, a una persona, a un grupo de personas, incluso a una mascota. Piensen en algo o en alguien a quien les gustaría rendir homenaje, y hagan un boceto teniendo en cuenta lo siguiente:
    – ¿De qué material(es) se hará?
    – ¿Qué tamaño tendrá?
    – ¿Será permanente o temporal?
    – ¿Cuál es el emplazamiento ideal?
    – ¿Qué descripción añadiría?
  • Cuando terminen, compartan sus ideas con los compañeros y comparen las posibilidades.


1 Tamar Garb in conversation with Christian Boltanski, en Christian Boltanski, Phaidon Press, Londres, 1997 pág. 25.